Millones de niños aprenden muy poco. ¿Cómo puede el mundo proporcionar una mejor educación a la próxima generación?

por Max Roser, 01 junio 2022

Introducción: ¿Cuál es el problema?

Para muchos niños, las escuelas no cumplen su promesa: en muchas escuelas, los niños aprenden muy poco.

Este es un problema en los países ricos. Al final de la escuela primaria, alrededor del 9% de los niños en países de altos ingresos no pueden leer con comprensión. 1

Pero tiende a ser un problema mucho mayor en los países más pobres. Esto es lo que muestra el siguiente gráfico. El investigador en educación João Pedro Azevedo y sus colegas estiman que en los países más pobres del mundo el 90% de los niños no son capaces de leer con comprensión cuando llegan al final de la escuela primaria.

Muchos de estos niños finalmente aprenden a leer , pero el problema del aprendizaje deficiente persiste: estos niños ya están atrasados ​​al final de la escuela primaria y el problema se agrava con los años, de modo que muchos de ellos abandonan la escuela con una educación deficiente.

Los mismos datos también muestran que no tiene por qué ser así: en los países más acomodados, la proporción de niños que no logran aprender a leer con comprensión a esa edad es inferior al 2%. 2

Los niños necesitan aprender a leer para poder leer para aprender. Cuando no proporcionamos esto a la próxima generación, tienen menos oportunidades de llevar una vida rica e interesante que ofrece una buena educación. De manera crucial, también los deja en una posición más pobre para resolver los problemas del mañana.

¿Qué explica este gran problema y cómo podemos hacerlo mejor? 

La escolarización no significa necesariamente aprender: para progresar necesitamos datos que nos permitan ver la diferencia

Una razón obvia por la que muchos niños no aprenden es que no van a la escuela o la abandonan; este es el caso del 8% de los niños del mundo y discutí este problema antes aquí . 

Pero el problema es más grande que eso. Muchos niños que no aprenden están en la escuela. 

Lo que muestra la investigación es que llevar a los niños al salón de clases es solo la mitad de la batalla. Muchos sistemas educativos no garantizan que los niños que llegan a la escuela todas las mañanas realmente aprendan .

Para esto necesitamos datos. Pero las estadísticas internacionales sobre educación aún no se han dado cuenta de esta realidad. Todavía se enfocan mucho en la asistencia a la escuela . 3 Incluso la medida de índice de desarrollo más destacada, el Índice de Desarrollo Humano de la ONU, solo captura la asistencia. 4 No capta si los niños aprenden o no.

Para ser claros, también debemos seguir rastreando el acceso a las escuelas. Las escuelas no se tratan solo de aprender: es donde los niños socializan, brindan seguridad y, a menudo, alimentos, y hacen posible que los padres trabajen.

Necesitamos las estadísticas para captar ambos aspectos: la cantidad de educación –cuántos años pasa un niño en la escuela–, pero también la calidad de la educación . 

Una forma de evaluar qué escuelas cumplen con su promesa es estudiar los puntajes de las pruebas. Creo que un énfasis excesivo en las pruebas en la educación escolar está fuera de lugar. Pero también creo que las grandes diferencias en los puntajes de las pruebas que revelan estos datos nos dicen algo importante sobre el mundo. Nos ofrece la oportunidad de entender por qué algunas escuelas están fallando y cómo podemos hacerlo mejor.

La desigualdad en el aprendizaje refleja en gran medida la desigualdad económica, pero no tiene por qué ser así.

En los últimos años, varios equipos de investigación han realizado el arduo trabajo de unir los resultados de las pruebas para producir datos globales sobre los resultados del aprendizaje. 5

En el que confío fue producido por los investigadores Dev Patel y Justin Sandefur. 6

El gráfico de barras al principio mostraba las grandes diferencias en los resultados del aprendizaje entre países ricos y pobres. Los datos de Patel y Sandefur también revelan las diferencias dentro de los países. Sus datos también complementan los puntajes de alfabetización anteriores con la otra habilidad educativa básica: aritmética. 

En la visualización grande a continuación, muestro todos sus datos sobre puntajes de exámenes en matemáticas. Pero para ver claramente lo que nos dicen estos datos, analicémoslo paso a paso, primero para un país, luego para varios, hasta llegar a la imagen global.

La línea inclinada en el gráfico pequeño a continuación muestra la distribución de los puntajes de las pruebas en Brasil. Grafica los puntajes de matemáticas de los estudiantes en el eje vertical contra los ingresos de su familia en el eje horizontal. 

Muestra la gran desigualdad de ingresos dentro de Brasil y muestra que los resultados de aprendizaje de los niños brasileños se corresponden con esta desigualdad económica. Los estudiantes promedio de hogares ricos logran puntajes mucho mejores que los estudiantes pobres promedio.

El hecho de que los resultados educativos se correlacionen con los ingresos del hogar no significa que los ingresos sean la única variable que importa. Esto se debe a que los ingresos en sí están correlacionados con otros aspectos importantes, por ejemplo, la educación de los padres. 7 

Tampoco significa que los niños de familias pobres no puedan lograr una muy buena educación. Los datos muestran los promedios a lo largo de la distribución del ingreso y dejan en claro que los niños pobres enfrentan probabilidades mucho mayores.

Agreguemos más países al gráfico. 

En el centro de la siguiente gráfica, vemos nuevamente los datos de Brasil, pero ahora podemos compararlos con los resultados de otros seis países.

Estos datos muestran que las diferencias entre países suelen ser mucho mayores que las diferencias dentro de los países: 

  • A la mayoría de los estudiantes de Marruecos les va peor que a los estudiantes más pobres de Brasil.
  • A los estudiantes más ricos de Brasil les va mucho peor que incluso a los estudiantes más pobres de los Países Bajos, Finlandia o Corea del Sur. 

Otra idea de este gráfico es que algunos de los países más exitosos, incluida Finlandia, evitan casi por completo las desigualdades educativas a lo largo de la distribución del ingreso. La inclinación de la línea indica cuán desiguales son los resultados del aprendizaje en un país en particular: una línea inclinada muestra una gran desigualdad entre los niños más pobres y los más ricos en términos de resultados de aprendizaje, mientras que una línea menos inclinada, como la línea de Finlandia, indica que a los niños de todos los orígenes familiares les va igual de bien.

Finalmente, agreguemos también los datos de los otros 58 países para los que hay datos disponibles.

Para la mayoría de los países, las líneas se inclinan hacia arriba: los estudiantes de familias más ricas obtienen mejores resultados en matemáticas. Patel y Sandefur documentan que estas diferencias dentro de los países en los resultados del aprendizaje son particularmente grandes en aquellos países con las mayores desigualdades económicas. Brasil es uno de ellos. 

Debido a que los puntajes de las pruebas son una métrica tan abstracta, es difícil comprender qué tan grandes son las disparidades entre los países: es difícil para cualquiera relacionarse con un puntaje de examen de 380 (el puntaje de los niños más ricos de Costa de Marfil) o un puntaje de 545 (la puntuación de los niños más pobres del Reino Unido). 

Una forma de hacer comprensible esa diferencia de 165 puntos es compararla con la desigualdad dentro de los países. La diferencia en los puntajes de las pruebas entre los estudiantes más ricos y los más pobres de los EE. UU. es de 53 puntos. Esto nos dice que las diferencias entre países son varias veces mayores que las diferencias dentro de los países, incluso en un país altamente desigual como los Estados Unidos. 8 

Esta es una de las principales conclusiones de estos datos, las diferencias entre países son enormes .

Los estudiantes con el mismo ingreso familiar tienden a alcanzar mejores resultados educativos si viven en un país más rico

Hay una segunda idea clave de esta investigación que vale la pena destacar: el nivel de ingresos promedio del país es más importante para el aprendizaje de un estudiante que los ingresos de la familia en particular dentro de ese país. 9

Mire, por ejemplo, los resultados de las pruebas de los estudiantes más pobres en Corea o Finlandia para ver este sorprendente resultado. Los estudiantes coreanos o finlandeses más pobres son más pobres que los estudiantes ricos de Brasil, pero sus calificaciones en matemáticas son mucho más altas.

O compare los puntajes de los estudiantes cuyas familias tienen un ingreso anual de $5,000. Encontrará un rango desde tan solo 350 puntos en los países más pobres hasta 600 puntos.

Pensemos en la implicación de esto. 

En algunos de los países más ricos del mundo, como Finlandia, el sistema educativo es un gran ecualizador: brinda oportunidades a todos los niños, sin importar el origen de su familia.

Pero en la mayoría de los lugares, y más aún desde una perspectiva global, estas diferencias educativas en realidad están perpetuando los altos niveles de desigualdad. Los niños de entornos más ricos tienden a aprender mucho más y crecer para volverse más hábiles y productivos y, a su vez, enriquecerse a sí mismos y a sus países. 10 Si queremos evitar que la desigualdad se perpetúe a través de la educación, tenemos que mejorar la calidad de la educación para cientos de millones de niños. Los países más exitosos demuestran que es posible.

¿Podemos progresar y brindar una educación mucho mejor?

Ahora que tenemos una idea del problema, veamos qué se puede hacer para brindar una mejor educación a los niños del mundo.

El hecho de que cada mañana millones de niños vayan a escuelas en las que aprenden muy poco es un desafío enorme. No puedo culparte si te sientes desanimado cuando consideras cómo podemos superar esto.

Pero sí creo que es muy posible hacer progresos. Déjame explicarte por qué.

Como siempre en esta serie sobre ‘Resumen de los problemas más grandes del mundo’, no pretendo que pueda diseñar un plan exacto sobre cómo debemos resolverlo. Particularmente para la educación, esto depende en gran medida de la situación local. Pero quiero explicar por qué soy optimista de que el cambio es posible.

Sabemos que el cambio es posible, porque ya lo hemos hecho

Hoy en día, una gran parte de los niños del mundo recibe una educación deficiente. Pero hasta hace poco casi todos los niños tenían una educación  terrible .

Sabemos que el cambio es posible porque ya sucedió. Si miramos los lugares donde los niños ahora reciben una buena educación, casi todos eran analfabetos hasta hace poco. 

Incluso las habilidades básicas, como leer y escribir, solo estaban al alcance de una pequeña élite. Este cuadro reúne estimaciones de alfabetización básica de todo el mundo para mostrar cómo ha cambiado esto. 11

Y el mundo no solo está progresando en el aprendizaje de habilidades básicas. El hecho de que muchos niños aprendan muy poco a menudo se denomina «crisis de aprendizaje». Pero creo que esto es un nombre inapropiado. La palabra ‘crisis’ sugiere que estamos en un período extraordinario, peor que antes. Pero este no es el caso. El aprendizaje era peor en el pasado. En la mayoría de los países los niños están aprendiendo más ahora que hace algunos años, el mundo está progresando. 12

El cambio que estamos viendo deja claro que hay caminos a seguir.

El nivel de vida importa: la mala educación es algo más que una mala educación

Las escuelas no son las únicas que importan por cuánto aprenden los niños. Muchos niños luchan por aprender porque sufren de mala nutrición, pobreza y mala salud. 13

Lo que hemos visto anteriormente, que a los niños de los países más ricos ya los de familias más ricas les va mucho mejor en la escuela, también se debe a las diferencias en las condiciones de vida en general. 

También se da el caso de que el progreso educativo que lograron los países fue posible gracias a su desarrollo mucho más amplio. En el gráfico grande de arriba, Singapur está en lo más alto de la comparación internacional. Hace un siglo, uno de cada tres niños moría en Singapur y el país tenía un PIB per cápita de solo $ 3,000. Sin sus grandes mejoras en la salud y el crecimiento infantil, el país no podría haberlo logrado.

Una mejor salud, menos pobreza y una dieta más nutritiva a menudo pueden hacer más por la educación de un niño que el mejor maestro. Es por esto que el progreso contra la pobreza, contra la mala salud infantil y contra la desnutrición son claves para mejorar la educación de la próxima generación. El hecho de que el mundo esté progresando contra estos problemas es una gran razón por la que soy optimista sobre el futuro de la educación.

Incluso en los rincones más pobres del mundo, los niños pueden aprender muy bien, pero sin un gran crecimiento económico sigue siendo inasequible.

Observar la evidencia hasta ahora podría haberlo convencido de que las mejoras han sido posibles, pero puede plantear la pregunta escéptica de si esto implica que se pueden lograr mejoras adicionales. ¿Qué tiene que pasar para lograr una buena educación en esos lugares donde los niños aprenden hoy tan poco?

Hay estudios que se proponen responder a esta pregunta.

Uno de los países con la educación más pobre en la actualidad es Guinea-Bissau. 14 Un estudio en las zonas rurales del pequeño país de África Occidental encontró que la mayoría de los niños no aprenden a leer y escribir. De sus padres no pueden aprenderlo, menos del 3% de las madres pudieron pasar una simple prueba de lectoescritura. Este estudio concluyó que la calidad de la enseñanza era deficiente porque “los maestros están aislados, mal equipados, reciben salarios después de largas demoras y tienen poca capacitación”.

Un estudio reciente de Ila Fazzio y sus colegas se fijó el objetivo de ver qué se puede hacer cuando se eliminen estas restricciones. 15

Los investigadores fueron a los lugares más difíciles del país, las regiones con los niveles de aprendizaje más bajos, y trabajaron con la gente de allí para establecer escuelas primarias sencillas. dieciséis

Las escuelas del estudio capacitaron a los maestros, les proporcionaron lecciones con guión, monitorearon a los niños y a los maestros regularmente, involucraron a las comunidades de la aldea y proporcionaron los recursos adecuados para apoyar todas las operaciones. Para ver si estas escuelas con buenos recursos marcaron la diferencia, establecieron un ensayo controlado aleatorio: compararon cuánto aprendieron los niños en las escuelas del estudio con los niños del grupo de control que asistieron a escuelas que continuaron con su enseñanza como lo hacían antes. .

Después de 4 años compararon si los niños aprendían más en las escuelas del estudio. 

En el grupo de control, los resultados fueron muy malos: después de 4 años, solo el 0,09% de los niños sabía leer. Entre los niños que asistieron a la escuela del estudio el aprendizaje fue mucho mejor: el 64% de ellos había aprendido a leer.

La siguiente tabla muestra los puntajes generales de las pruebas, que también tienen en cuenta las habilidades numéricas de los niños. Los puntajes generales de las pruebas aumentaron enormemente, en 59 puntos porcentuales. 

Otros estudios recientes también muestran que es posible lograr mejoras muy importantes en aquellos lugares donde los niños pequeños son analfabetos e innumerables. 17

Incluso en los lugares más desafiantes (pobreza extrema, muy baja educación de los padres, casi sin infraestructura (sin internet, sin electricidad, sin carreteras)) es posible enseñar a los niños de primaria a leer con fluidez y hacer muy bien las matemáticas básicas. 

Si es posible dirigir escuelas en las que los niños aprendan con mucho éxito, ¿cuál es el truco? 

Es caro. El costo de estas escuelas asciende a $425 por estudiante por año. Esto es aproximadamente el 70% del ingreso promedio (PIB per cápita) en Guinea-Bissau y, por lo tanto, mucho más de lo que el país puede permitirse gastar en escuelas primarias. 18

Esto destaca una de las razones por las que la prosperidad de un país es tan importante para su educación. Lo que un país rico gasta anualmente por estudiante de escuela primaria es aproximadamente 10 veces más que el ingreso promedio en un país pobre.

Los países deben volverse mucho más ricos para construir escuelas que cuenten con los mismos recursos que las de este estudio. Es posible un gran cambio, pero requiere grandes aumentos en la prosperidad .

Para los países que son pobres, debemos averiguar qué oportunidades son las más rentables.

La educación en esos lugares donde los niños aprenden muy bien es cara. Los países de altos ingresos gastan más de 150 veces más en la educación de cada niño que los países pobres. 19

A largo plazo, es de esperar que los países hayan logrado el crecimiento que necesitan para permitirse mejores escuelas, pero ¿hay algo que puedan hacer ahora? 

Para responder a esta pregunta, los investigadores han hecho un gran esfuerzo en los últimos años para identificar las formas más rentables de mejorar las escuelas.

En lugar de tratar de cambiar todo el sistema escolar, como en el estudio anterior, esta investigación trata de averiguar qué es exactamente lo que significa que los niños aprenden poco en un lugar en particular, y cambiar aquellas cosas que tienen el mayor impacto posible para el menor costo. 20

Dado que los problemas que frenan a los niños difieren de un lugar a otro, no existen soluciones universales. Lo que funciona en un contexto, puede no funcionar en otro. 21

La investigación sobre la rentabilidad en la educación muestra que las mejores intervenciones pueden ser extremadamente rentables. Los programas más rentables brindan el equivalente a tres años adicionales de educación de alta calidad , es decir, tres años de educación con una calidad comparable a los sistemas educativos de mayor rendimiento del mundo, por solo $ 100 por niño . 22

¿Cuáles son los cambios que pueden lograr tanto con tan poco? La revisión reciente de Noam Angrist y sus colegas destaca tres en particular. 23

1] Evitar currículos demasiado ambiciosos y ‘enseñar al nivel correcto’

Quizá, algo paradójicamente, una de las razones por las que los niños en algunos países aprenden muy poco es que los planes de estudios escolares son demasiado ambiciosos. En lugar de alinearse con los niveles de aprendizaje de los estudiantes, la mayor parte del contenido pasa por alto a los estudiantes. 24

La solución sugerida es simple: hacer coincidir la enseñanza con el nivel de aprendizaje de los estudiantes. Los niños hacen una prueba y la enseñanza que reciben depende de cuánto ya saben.

En lugares donde los currículos demasiado ambiciosos son un problema, este cambio puede ser extremadamente rentable: no se necesitan insumos adicionales, es solo un cambio en la forma en que se hace la enseñanza. Estos enfoques de ‘enseñanza al nivel correcto’ son los cambios que resultaron en los mencionados tres años adicionales de educación de alta calidad por solo $100. 

2] Pedagogía y planes de lecciones mejorados

Otro problema en muchos lugares es que se deja que los maestros se las arreglen solos. Están aislados, tienen poca capacitación y, además de la enseñanza, tienen que escribir sus propios planes de lecciones diarias. 

En tales situaciones, se ha demostrado que es muy rentable introducir programas pedagógicos estructurados en los que los maestros reciben apoyo y se les proporcionan planes de lecciones estructurados. 25

También existen estudios alentadores que muestran que el trabajo de los docentes puede complementarse con programas de instrucción asistidos por tecnología. 26

3] Proporcionar información sobre los retornos a la educación

Un tercer enfoque rentable es simplemente informar a las personas sobre cuán altos son los beneficios de una mejor educación. 

Algunos padres y estudiantes no son conscientes de los enormes beneficios de tener una buena educación. Aprender esto puede aumentar la demanda de educación y mejorar el aprendizaje de los niños a muy bajo costo. 27

En el apartado anterior hemos visto que es costoso llevar a cabo todo el sistema educativo. En esta sección, la conclusión es que hay algunas posibilidades de lograr mucho con muy poco: hay algunas frutas al alcance de la mano.

La primera idea de esta investigación es que escolarizar no es lo mismo que aprender. Los nuevos datos sobre los resultados del aprendizaje global dejan en claro cuán grande es este problema. 

La segunda idea es que no tiene por qué ser así: podemos cambiar esto. Todos los niños pueden aprender. 

Tenemos una gran oportunidad. El mundo ha dado grandes pasos para lograr que los niños vayan a la escuela. Estos niños ya no están aislados; los profesores están en contacto con ellos. Al mismo tiempo, los investigadores han identificado formas de bajo costo para mejorar sus resultados de aprendizaje. En conjunto, esto nos da la posibilidad de convertir la escolarización en aprendizaje.

La evidencia también dejó en claro que la educación deficiente no es solo un problema en los países pobres. Algunos de los datos más sorprendentes discutidos anteriormente mostraron cuán desiguales son los resultados de aprendizaje en la mayoría de los países, mientras que algunos otros países muestran que no tiene por qué ser así.

Hay mucho en juego aquí: la humanidad resuelve problemas al comprender el mundo e implementar ideas sobre cómo hacerlo mejor. Que la generación del mañana continúe progresando contra las enfermedades, la pobreza, la mala nutrición y los problemas ambientales dependerá de su comprensión. 28 Aquellos de nosotros que dedicamos nuestras vidas a la enseñanza, por lo tanto, tenemos la responsabilidad, y la oportunidad, de permitir que la próxima generación desarrolle estas nuevas ideas y crezca para llevar una vida plena.


Agradecimientos: Muchas gracias a Hannah Ritchie, Noam Angrist, Bastian Herre, Dev Patel y Pablo Rosado por sus comentarios, ayuda y datos.

Recomendaciones: además de la investigación a la que se hace referencia en este artículo, recomiendo escuchar el episodio del podcast de 80 000 horas con Rachel Glennerster . Se llama “Un año de educación por menos de un dólar y otras ‘mejores compras’ en desarrollo, del economista jefe de la agencia de ayuda del Reino Unido” .

El Programa Rise de la Escuela de Gobierno Blavatnik de la Universidad de Oxford está dedicado a encontrar soluciones para el aprendizaje deficiente. En su sitio se pueden encontrar muchos artículos de investigación, información de antecedentes, blogs y más.

Y, en general, la literatura sobre cómo mejorar la enseñanza es fascinante: en la nota al pie encontrará muchas referencias adicionales. 29

Our World in Data presenta los datos y la investigación para avanzar contra los problemas más grandes del mundo.
Este artículo se basa en datos e investigaciones discutidos en nuestra entrada sobre Calidad de la Educación .

Autor: Fernando Vaccotti

Field Security Officer OIM AMCA Venezuela. Consultor Privado. Experto en Seguridad Internacional. Security Consulting Services & Solutions. Consultor Experto en Seguridad WFP (Programa Mundial de Alimentos ONU). Soluciones en Seguridad Multidimensional. Pensando soluciones fuera de la caja. Out of box thinking.

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